La adolescencia y sus etapas

La adolescencia es el periodo que abarca entre los 13 a 19 años de edad. Se puede considerar la etapa de transición de la infancia a la edad adulta. Sin embargo, los cambios físicos y psicológicos pueden comenzar antes, durante el preadolescente (de 9 a 12).

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Puede ser una época de desorientación y descubrimiento. A veces conlleva cuestiones de independencia e identidad propia; muchos adolescentes se enfrentan a decisiones difíciles en relación con el trabajo escolar, la sexualidad, las drogas, el alcohol y la vida social.

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Etapas de la adolescencia

  • Adolescencia temprana, generalmente entre los 12 y 13 años de edad;
  • Adolescencia media, entre los 14 y 16 años de edad;
  • Adolescencia tardía, entre los 17 y 21 años de edad.

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Además del crecimiento fisiológico, de estos años se pueden extraer siete tareas clave de desarrollo intelectual, psicológico y social.

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Desarrollo físico

Se completa la mayor parte del crecimiento fisiológico de los jóvenes; ya alcanzaron su estatura y peso de adultos y ahora cuentan con la capacidad física de tener bebés.

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Desarrollo intelectual

La mayoría de los niños y niñas entran a la adolescencia todavía percibiendo el mundo a su alrededor en términos concretos: Las cosas son correctas o no, maravillosas o terribles. Raras veces ven más allá del presente, lo que explica la incapacidad de los adolescentes jóvenes de considerar las consecuencias que sus acciones tendrán a largo plazo.

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Al final de la adolescencia, muchos jóvenes han llegado a apreciar las sutilezas de las situaciones e ideas y a proyectarse hacia el futuro. Su capacidad de resolver problemas complejos y sentir lo que los demás piensan se ha agudizado considerablemente. Pero debido a que todavía no tienen experiencia en la vida, hasta los adolescentes mayores aplican estas destrezas que recién encontraron de manera errática y por lo tanto, pueden actuar sin pensar.

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Desarrollo emocional

Si se puede decir que los adolescentes tienen un motivo para existir, sería afirmar su independencia. Esto les exige distanciarse de mamá y papá. La marcha hacia la autonomía puede tomar muchas formas: menos afecto expresivo, más tiempo con los amigos, comportamiento polémico, desafiar los límites. Pero aún los adolescentes frecuentemente se sienten confundidos sobre abandonar la seguridad y protección del hogar. Pueden estar indecisos anhelando su atención.

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Desarrollo social

Hasta ahora, la vida de un niño se ha desarrollado principalmente dentro de la familia. En esta nueva etapa su círculo social repercute hacia afuera para incluir amistades con los miembros del mismo sexo, del sexo opuesto, diferentes grupos sociales y étnicos y otros adultos. Finalmente, los adolescentes desarrollan la capacidad de enamorarse y formar relaciones amorosas.

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No todos los adolescentes entran y salen de la adolescencia a la misma edad o muestran estas mismas conductas. Lo que es más, durante gran parte de su adolescencia, un joven puede ir más allá en algunas áreas del desarrollo que en otras.

Cambios en el cerebro

El cerebro humano no está completamente desarrollado cuando una persona alcanza la pubertad. Entre las edades de 10 y 25 años, el cerebro experimenta cambios que tienen implicaciones importantes para el comportamiento (ver Desarrollo cognitivo a continuación). El cerebro alcanza el 90% de su tamaño adulto cuando una persona tiene seis años de edad. Por lo tanto, el cerebro no crece mucho durante la adolescencia. Sin embargo, los pliegues en el cerebro continúan volviéndose más complejos hasta la última parte de la adolescencia. Los mayores cambios en los pliegues del cerebro durante este tiempo ocurren en las partes de la corteza cerebral que procesan información cognitiva y emocional.

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En el transcurso de la adolescencia, la cantidad de sustancia blanca en el cerebro aumenta linealmente, mientras que la cantidad de materia gris en el cerebro sigue un patrón de U invertido. A través de un proceso llamado poda sináptica, se eliminan las conexiones neuronales innecesarias en el cerebro y se reduce la cantidad de materia gris. Sin embargo, esto no significa que el cerebro pierda funcionalidad; más bien, se vuelve más eficiente debido al aumento de la mielinización (aislamiento de los axones) y la reducción de las vías no utilizadas.